Вильгельм фон Гумбольдт занимался многими языками, в том числе экзотическими. Но айву ему принесли не исследования по конкретным языкам, а общетеоретические рассуждения — философия языка. Из самого большого его лингвистического труда <<0 языке кави на острове Ява» (1836 г.) известность получило лишь теоретическое введение, озаглавленное «О различии строения человеческих языков и его влиянии на духовное развитие человеческого рода».
Гумбольдт жил в эпоху расцвета немецкой классической философии. Великие мыслители Иммануил Кант и Георг Гегель подняли теоретическое мышление на качественно новый уровень. Их идеи Гумбольдт распространил на сферу языка. В чем-то он возрождал традиции философских грамматик, но его рассуждения по масштабу и доказательности были несопоставимы со всей предыдущей традицией. Один из поставленных им вопросов связан с закономерностями эволюции языков мира Как и другие учёные того времени, Гумбольдт понимал языкознание прежде всего как историческую науку. Он впервые высказал идею о единстве путей развития всех языков мира. Согласно Гумбольдту, языки проходят одни и те же этапы развития, хотя и с разной скоростью.
За первым этапом возникновения языков следует второй, когда формируется их структура, прежде всего грамматика и фонетика. Пройдя определённый путь до «предела законченности организации», языки принципиально уже не меняются. Третий этап — период устойчивого состояния языков, когда их структура лишь частично изменяется и совершенствуется. Например, индоевропейские языки достигли «предела законченности организации», когда сложились «классические» языки с самой сложной морфологией, древнегреческий (его Гумбольдт считал самым совершенным), латынь, санскрит; далее вплоть до современности существенного развития уже не происходило.
Пока языки не достигли стабилизации, их строй постоянно меняется, причём в одном и том же направлении- в сторону усложнения морфологии. На основе этих идей Вильгельм фон Гумбольдт вместе со своими современниками братьями Августом и Фридрихом Шлегелями создал новую лингвистическую дисциплину (позднее ее назвали типологией) — науку о принципах сравнения языков вне зависимости от того, родственны они или нет Были введены понятия изолирующий (по Гумбольдту — аморфный, т е безморфемный) язык, агглютинативный язык, флективный язык, которые понимались как стадии развития языков Через изолирующую стадию, самую «примитивную», проходят все языки, а некоторые, как, например, китайский, на ней застыли в них так и не развилась морфология, изменение слов Дальше идет агглютинативная стадия, на которой стабилизировались языки типа турецкого там есть аффиксы, но они еще прочно не срослись с основами слов Самая «совершенная», флективная стадия была достигнута такими языками, как греческий и латинский, где существуют сложное склонение и спряжение. Идеи стадий легли в основу первой в науке концепции, позволяющей сравнивать языки по единым основаниям Понятия, введенные учеными, отражали существенные свойства языкового строя и, хотя многократно подвергались критике, остались в науке до сих пор Вопрос же об общих закономерностях перехода языков от одного строя к другому, безусловно важный, решался во времена Гумбольдта еще слишком упрощенно и прямолинейно Под давлением новых фактов к концу XIX столетия от идеи «стадий» отказались.