Палеография занимается рукописями и книгами. Но писали не только книги. Всевозможные надписи встречаются на досках икон, на штукатурке стен храмов, на дереве, кости, перламутре, камне, металле, из которых сделаны кресты, образа, чаши, блюда, шлемы и т п Они бывают вытеснены на разных печатях — восковых, свинцовых, золотых; выдавлены на глине — кирпичах, церковных голосниках (пустотах в стенах для улучшения акустики), черепицах; вылиты из металла — в иконах, колоколах; бывают чеканные на монетах; шитые шелком, серебром, золотом на одеждах, покровах и т. п. В широком смысле всем этим ведает палеография.
Реалыю же из палеографии выделились четыре самостоятельные дисциплины эпиграфика (от греч. «epi» — «над» и «grapho» — «пишу»), предметом которой являются исключительно надписи, высеченные на камне, металле, дереве и других материалах; сфрагистика, изучающая печати (от греч «sphragis» — «печать»); нумизматика (ах лат. numisma — «монета»), изучающая монегы и надписи на них, и дипл о-м am и к а, которая особое внимание уделяет форме и содержанию актовых, или юридических, документов.
Особенности материала определяют для каждой из этих дисциплин свою методику И в то же время эти дисциплины имеют так много общего, что границу между ними провести непросто, да и не всегда нужно Например, берестяные грамоты — это вроде бы рукописи, но техника письма сближает их с граффити (от итал. graffiti — «нацарапанные») — надписями бытового содержания, нацарапанными острым предметом на стенах жилищ, домашней утвари и т. п., изучением которых занимается эпиграфика. При письме острым предметом — писалом — требуются гораздо большие усилия, и скругление линий получается плохо. Отсюда специфический угловатый характер «царапающего» письма.
Общность техники письма берестяных грамот и граффити делает сходными их палеографические проблемы: неразборчивые буквы с трудом удаётся идентифицировать. Соответственно близкими или одинаковыми оказываются методы решения этих проблем. Сначала надпись фотографируют при боковом освещении, которое усиливаег тени от падения рельефа поверхности. Потом из снимка при помощи контрастной фотопечати и ретуширования получают так называемую нрори сь, которую чит ать легче, чем оригш 1ал, и можно воспроизвести в издании.
Палеография чем-то похожа на криминалистику Она не существует сама для себя Призвание палеографии — как можно больше узнать о рукописи и этим облегчить работу историкам, языковедам, литературоведам, искусствоведам и другим учёным.