Наиболее древним материалом для письма был п а п up у с. Так называется похожее на тростник растение, которое произрастает в Тропической Африке, Сирии, на берегах реки Иордан, на острове Сицилия и в некоторых других местах. Для древних египтян папирус был универсальным материалом: его употребляли в пищу, использовали в постройках, из него делали одежду, обувь, циновки, лекарства и многое другое.
Сырьём, из которого изготовляли папирусные листки для письма, служила нарезанная длинными узкими летами сердцевина папирусных стеблей Ленты раскладывали на плоской поверхности в два слоя наподобие решетки: верхний слой укладывали поперёк нижнего. Слои спрессовывали, высушивали, разглаживали и отбеливали, после чего на них можно было писать. Отдельные листки склеивали в свитки, достигавшие иногда огромной длины- известны некоторые экземпляры длиной до 40 м. Древние греки быстро оценили достоинства папируса и широко использовали его для письма. Они называли его «ЬуЫоь» от греческого названия финикийского порта Бпбла, руины которого находятся в районе современного города Джубейля (Ливия), откуда, видимо, папирус впервые был привезён в Грецию. От названия папируса, кстати, произошло наименование «книги книг» — Библии.
Папирус стал у греков основным материалом для письма, и лишь из-за его нехватки использовали иногда пергамен, который считался «варварским». Отдельные листки папируса греки называли «chartes» — отсюда charta — латинское наименование папируса, давшее па-чало европейским словам, с папирусом не связанным, например карта, картон, картина, хартия. У римлян были и собственные слова, обозначавшие книгу, - codex и liber 11ервое в переводе означает «обработанное дерево», «древесина» — дощечки, на которых писали, предварительно натерев воском. Что касается слова liber, то оно первоначально означало «кора», «луб», «лыко» Как материал для письма кора использовалась почти повсюду, книги из коры (в основном берёзовой) были распространены в Центральной Азии и на Дачьнем Востоке. На бересте писали и славяне, и североамериканские индейцы.
В период раннего христианства папирус уступил место пергамену, а свитки — рукописным книгам современной формы. В рукописях, более удобных в обращении, стало легче искать нужные цитаты и ссылки. Первые цер-ковно-славянские рукописи были пергаменные. Слово пергамен происходит от Pergamos (Пер-гам) — названия греческого города в Малой Азии, где во II в. до н э. широко применялся этот писчий материал. В русский язык слово попало через польское pergamin из древневерхненемецкого pergamm и латинскою pergamena.
Пергамен выделывали из кожи животных, и его изготовление обходилось недёшево Поэтому и в Западной Европе, и в Греции, и у славян иногда встречаются рукописи, которые писали по смытому или соскобленному более раннем) тексту. Такие рукописи называются палимпсестами (от греч. «palin» — «опять» и «psaio» — «скоблю»). Используя специальную аппаратуру и высвечивая листы рукописи инфракрасными или ультрафиолетовыми лучами, учёные сейчас могут прочесть под записями XIV—XV вв. уничтоженный текст, относящийся, например, к XI в.
Бумага была изобретена во II столетии в Китае. В Европе она появилась в X в., в Византии известна с конца XI в., но лишь с ХШ—XIV вв. проникла к славянам. Для изготовления бумаги используется измельчённое и перемешанное с водой растительное сырьё, которое при высыхании и соответствующей обработке превращается в тонкий лист. Бумага оказалась гораздо дешевле пергамена, и поэтому в Европе она довольно быстро — в течение одною века — вытеснила пергамен из употребления. Поэтому, если славянская рукопись написана на бумаге, можно утверждать, что она скорее всего не старше XV в. И наоборот, если она написана на пергамене, то, вероятно, относится к периоду до XV столетия, хотя, разумеется, могут быть исключения.