Настоящую революцию в палеографии произвело открытие остатков Веронской библиотеки итальянским маркизом Сципио Маффеи. В 1713 г., составляя путеводитель по Вероне, он обнаружил в одной из пристроек собора, в верхнем отделении шкафа с архивными документами, целую кипу древних манускриптов. Особенных редкостей среди них не оказалось, но зато было много книг, написанных на латинском языке начиная с эпохи правления в Вероне короля остготов Теодориха (493—526 гг.). Образцы латинского письма ясно свидетельствовали о том, что его ра.?личные типы не были изобретены порознь и не существовали независимо друг от друга Просто один тип письма, незаметно изменяясь, постепенно превращался в другой.
Так был открыт эволюционный механизм развития любой системы письма. Каждая эпоха, получая в наследство от предшествующей определенные виды буквенных начертаний, более или менее видоизменяет их и вырабатывает свои особенности Этот принцип универсален, он действует во всех б) квенных системах. Поэтому независимо от того, какую письменность исследуют учёные-палеографы — латинскую, греческую, армянскую, грузинскую, китайскую, арабскую или славянскую, — метод будет один. Сначала выявляют датированные и локализованные рукописи, т. е такие, в которых имеются прямые указания на время и место написания. Эти рукописи выстраивают в хронологической последовательности, тщательно описывают их палеографические особенности: внешний вид, материал, разлиновку, чернила, орудия письма, художественное оформление, переплёт и т. п., и по ним устанавливают, как изменялись соответствующие палеографические признаки. Полученные данные применяют для исследования недатированных рукописей, которых обычно бывает неизмеримо больше. Можно сказать, что задача палеографии заключается в том, чтобы при помощи датированных рукописей определять время и место создания недатированных.
В центре внимания палеографов — буквенные начертания. В каждой системе письменности, в каждом алфавите и в каждой стране складывались свои типы письма. Например, в греческой письменности эпохи Византийской империи палеография различает строгое унциальное пи с ъм о, или унциал,ъ котором каждая буква тщательно выписана и все буквы стоят отдельно друг от друга; более простое и свободное наклонное письмо — курсив и сложившийся на его основе минускул (от лат. minusculus — «очень маленький») — письмо, использующее только строчные буквы,
Под влиянием греческого унциала сформировался славянский кириллический устав, которым написаны славянские рукописи XI— XIV вв. В свою очередь греческий минускул оказал влияние на славянский полуустав (XV—XVII вв.). Устав и полуустав — это письмо, которое принято называть кириллицей в честь первоучителя славян Кирилла (хотя сегодня любые славянские буквы называют кириллицей, когда противопоставляют их латинским, или латинице). Параллельно с полууставом широко распространилась в XV—XVII вв. скоропись, которая благодаря слитным написаниям, развитой системе сокращений и упрощённым буквенным знакам существенно ускорила письмо, что было важно для делопроизводства.
Если выписать характерные начертания всех букв из датированных рукописей, написанных уставом, начиная с таких древнейших книг, как Остромирово Евангелие 1057 г., Изборник Святослава 1073 г. и «Архангельское Евангелие» 1092 г., и кончая многочисленными рукописями XIV в., то получится большая палеографическая таблица. По этой таблице можно проследить, как от века к веку менялись начертания отдельных букв. Некоторые буквы — такие," как г, л, о, п, р, с, т, ц, ш, Ц1, — изменились незначительно, а другие, наоборот, претерпели существенную эволюцию. Например, буква «ять» в XI в. полностью умещалась по высоте в строке, но уже в XII в. её мачта «выросла» над строкой, а поперечная линия («коромысло») поднялась до верхней границы строки. У буквы w («омега») в XI в. середина находилась на высоте строки и боковые дужки были сведены, а с XII в. середина опустилась и дужки слегка раскрылись. Главной особенностью устава XIII— XIV вв. является высокая «сигнальная линия»: середина таких букв, как в, в, ж, и, к, и, а, ж, поднялась. При этом почерки XIV в. отличаются от почерков XIII в. большей чёткостью, строгостью и красотой.
Опираясь на эти палеографические приметы, можно установить приблизительное время создания недатированных пергаменных рукописей, написанных кириллицей. Сейчас уже достаточно твёрдо известно, что Кирилл изобрёл не кириллицу, а другую азбуку — глаголицу (см. статью «Графика и орфография. Реформы и реформаторы»). И эта азбука, просуществовавшая сравнительно недолго, также не была неизменной. Различают глаголицу более древнюю — с характерными круглыми элементами (ею написано большинство дошедших до нас старославянских рукописей X—XI вв.) и более позднюю — угловатую. Особенно характерной угловатостью отличается глаголица, которой на протяжении XIII—XVI вв. (дольше всех славян) пользовались хорваты.