Как правило, участники речевой коммуникации имеют общую цель — достичь взаимопонимания. Это один из основных принципов общения, который получил название принципа кооперации. Из этого принципа американским логиком П. Грайсом были выведены универсальные постулаты коммуникации, своего рода правила эффективного общения.
Постулаты делятся на четыре группы: постулаты информативности («твоё высказывание должно быть достаточно информативным»); постулаты истинности («не говори того, что ты считаешь ложным»; «не говори того, для чего у тебя нет достаточных оснований»); постулат релевантности («говори то, что в данный момент имеет отношение к делу»), постулаты ясности
выражения («избегай неоднозначности»; «будь краток»).
Коммуникативные постулаты, своеобразные правила игры, позволяют говорящему вкладывать, а слушающему извлекать из высказывания большее содержание, чем в нём непосредственно выражается. Заключения, которые делает слушающий, исходя из того, что говорящий соблюдает принцип кооперации, называются импли-к а тур ам и (от лат. implicatio — «сплетение», «переплетение»).
В фильме «Берегись автомобиля» милиционер спрашивает у водителя, выехавшего утром на немытой машине. «Скажите, вы сами по утрам умываетесь?». Фактически он предъявляет водителю обвинение: «У вас немытая машина», и это коммуникативное намерение адресат легко вычисляет именно с помощью постулатов общения. Постулаты общения позволяют понять в соответствующей ситуации высказывание Здесь душно как просьбу открыть окно, и крик Машина/ как предупреждение: «Осторожно, тебя может сбить машина!».
Говорящий может сознательно использовать какой-либо коммуникативный постулат, чтобы передать смысл в завуалированной форме и заставить слушающего вывести её в качестве им-пликатуры.
Так, например, если профессор в рекомендации своему ученику, претендующему на место на кафедре философии, ограничивается упоминанием, что тот хорошо владеет английским языком и регулярно посещал семинары, адресат этой рекомендации без труда сделает заключение (выведет импликатуру): профессор о студенте невысокого мнения, однако говорить открыто об этом не хочет. Этот вывод основан на нарушении постулата информативности и постулата релевантности.
Многие подобные примеры используются в различных фигурах речи (см. статью «Язык создаёт красоту»). Так, в тавтологических высказываниях типа Закон есть закон, Женщина есть женщина тоже нарушен постулат информативности (при буквальном понимании они бессмысленны). Это заставляет слушающего искать какой-то другой способ их осмысления, и он находит его в дополнительных неявных компонентах, входящих в значение слов. Для слова закон это будет что-то вроде 'его надо выполнять', для слова женщина — 'ветреное, легкомысленное, слабое существо'.
Ирония, метафора, гипербола, литота — все эти приёмы переосмысления порождают ситуацию, когда очевидная ложность прямого смысла высказывания, т. е. нарушение постулата истинности, заставляет слушающего искать в высказывании скрытый смысл Например, в каламбуре говорящий эксплуатирует постулат ясности («будь однозначен»), намеренно создавая неоднозначное высказывание. Высказывание, допускающее одновременно несколько осмыслений, является аномальным; назначение такого высказывания не в том, чтобы выразить какой-либо из его смыслов, а в том, чтобы создать эффект языковой игры.