Есть такое выражение — азбучная истина. Так называют что-нибудь очень простое, всем известное. Действительно, что может быть проще азбуки? Однако существует целый раздел науки о языке, посвященный азбуке (или, иначе, алфавиту), её истории и теории. Эта часть языкознания тесно связана с практикой, она развилась из необходимости совершенствовать письменность и создавать алфавиты для бесписьменных языков. Центральная единица алфавита — буква (точнее, графема), т. е. символ, которым обычно обозначается звук речи (фонема). Алфавитом называется список всех букв, расположенных в принятом порядке (греч. «alphabetos» — от названия двух первых букв греческого алфавита «альфа» и «бета», в более позднем произношении «вита»). По греческой модели из названий первых двух славянских букв составлено слово азбука; в Древней Руси набор букв назывался ещё «буквица».  Специальные символы (буквы, знаки препинания, цифры и т. п.) вместе с правилами обозначения звуков или других элементов смысла образуют графическую систему языка.
Человеку, не знакомому с графической системой языка, сложно правильно скопировать лежащий перед ним текст. Он может счесть ненужными знаки, принадлежащие графической системе (например, точку над буквой /), или, наоборот, принять за существенное то, что является случайным и незначимым (например, будет тщательно срисовывать кляксы). Отличить элементы начертаний от случайных штришков, завитков — одна из задач, которые решаются при дешифровке текстов.
Чтобы владеть письменностью, недостаточно знать графическую систему, надо ещё и уметь ею пользоваться. Правила употребления графических элементов определяются орфографией и пунктуацией.
Орфография (греч. «orthographia», от «orthos» — «правильный» и «grapho» — «пишу») нужна только тогда, когда есть выбор написаний. Например, первый гласный звук в слове вода может быть обозначен как буквой а, так и буквой о, а выбор диктуется орфографическим правилом о безударных гласных. Правила пун к ту ации определяют, как нужно использовать знаки препинания (они помогают понять смысл предложения). Пунктуация — это сравнительно недавнее изобретение.