Если число гласных в истории русского языка уменьшалось, то число согласных, наоборот, увеличивалось. Это происходило за счёт появления новых мягких согласных фонем (этот процесс начался ещё в праславянском языке). Первоначально в праславяпском был всего один мягкий согласный —j. Затем, ещё на очень раннем этапе жизни праславянского, изменились законы сочетаемости звуков: заднеязычные согласные к, г, х не могли больше сочетаться с гласными переднего ряда. Поэтому во всех словах, где были сочетания типа ки, ги, хи, заднеязычные смягчились и перешли в шипящие: к в ч', г в ж', х в ги'. Это изменение лингвисты называют п ер в ым п ере ходи ым смягчением заднеязычных согласных (первой палатализацией).Так появились три мягкие согласные фонемы. Их рефлексы мы находим в словах широкий, жена, чистый, а также час, чудо, жало (в трёх последних словах гласные непереднего ряда после шипящих образовались позже из гласных переднего ряда). После смягчения заднеязычных в языке появились чередования заднеязычных согласных с шипящими: могу — можешь, пеку — печёт, /уука — рученька — ручка, овраг — овражек, сухой — сушить.^т чередования пронизывают всю систем} согласных современных славянских языков.
С первым переходным смягчением связаны чередования и в словах отец — отечество, огурец — огурчик, князь — княжеский.
Спустя некоторое время после первого переходного смягчения заднеязычных согласных в праславянском языке появились новые гласные переднего ряда i и и, образовавшиеся из дифтонгов. Опять возникли сочетания заднеязычных согласных с гласными переднего ряда, а язык по-прежнему стремился от них избавиться. Заднеязычные перед *иисмягчились, но перешли уже не в шипящие, а в свистящие звуки: к в ц', г в дз' (в некоторых диалектах — в з'), а хве . Это изменение называется втор ым п е-реходным смягчением заднеязычных согласных (второй палатализацией). Его результаты мы видим в словах серый, седой, целый, цена, зеница, царь и др. Так появились ещё три мягкие согласные фонемы.
Треmье переходное смягчение заднеязычных со гласных (третья пал атализация) дало те же результаты в праславянских диалектах, что и второе. Однако позиции, в которых оно происходило, были другими-, заднеязычный согласный смягчался под влиянием предшествующих ему гласных переднего ряда и сочетания *-ьр-. Результаты третьего смягчения задненёбных встречаем в русских словах лестница, лицо, овца, отец, месяц, заяц, мерцать; польза, нельзя, князь, стезя; весь (местоимение).
В языке Древнего Новгорода, который сформировался на основе племенных диалектов кривичей и словен, второго переходного смягчения не происходило. Эти диалекты в эпоху образования новых •йии «не имели ничего против» сочетаний заднеязычных согласных с гласными переднего ряда. Поэтому в новгородских берестяных грамотах встречаются формы: к*к-л? 'целый', гв'Ьадк'Ь 'звёздочки'.
В древнерусском языке уже не было запрета на сочетания типа км, ги, хи. В XIV в. в большинстве диалектов старые сочетания кы, гы, хы переходят в км, ги, хи {кислый, гибель, хитрый и подобные образуются из къюлът, гъш'клб, Х'ытрът). Это правило сочетаемости звуков сохраняется и в наши дни. В современном языке сочетания кы, гы, хы встречаются в заимствованиях типа Кыргызстан, а также на стыках морфем (тон[кы]й, вздра[ты\вать).
Мягкие согласные образовались в позднем праславянском языке и в результате слияния твёрдых согласных с последующим j. При этом появились новые мягкие фонемы <н'>, <л'>, <р'> из сочетаний *hj, *jij, *pj: сочетания твёрдых зубных согласных с j тоже превратились в мягкие (шипящие) звуки, но все они уже были в языке и раньше. Эти фонетические изменения привели к появлению таких чередований: вязать — вяжу, писать — пишу, искать — ищу, свет — свеча, ловить — ловля, вопить — вопль, плакать — плач. Слияние согласных с последующим j довершило образование мягких согласных в позднепраславянский период.
Дальнейшая история мягких согласных, возникших в праславянском языке — это история отвердения шипящих и ц. Об их былой мягкости напоминают правила русской графики (жи, ши пиши с буквой и).