Передать на письме оттенки смысла гораздо сложнее, чем обозначить звуки. Неудивительно поэтому, что правил пунктуации гораздо больше, чем орфографических. И требований к пишущему они предъявляют больше. Просто выучить их бесполезно, нужно понимать, в каких условиях какой знак препинания выбрать, т. е. знать основные принципы пунктуации. Некоторые из них так очевидны, что мы о них никогда не задумываемся, Например, такой: знаки препинания никогда не ставятся внутри слова, их «вотчина» — предложение.
Ещё один принцип, который разумный школьник усваивает после первых же диктантов: при расстановке знаков препинания не следует руководствоваться интонацией.
Первые теоретики пунктуации (М. В. Ломоносов, Н. Г. Курганов, А. А. Барсов) были уверены, что расстановка знаков препинания зависит прежде всего от интонации. В XX в. у интонационной теории появился горячий и талантливый сторонник — А. М. Пешковский. Он отстаивал идею о первостепенной значимости живой, звучащей речи и считал знаки препинания лишь отражением её ритмомелодической структуры. Современные лингвисты не согласны с этим. Письменный текст, считают они, не копия разговорной речи, он создаётся по иным законам, иначе воспринимается. Основное назначение пунктуации — передавать логику предложения, связь между его частями. Впрочем, поскольку интонация тоже связана со строением предложения, очень часто знаки препинания передают и её. Точка выражает интонацию законченного утвердительного высказывания. Вопросительный знак призывает нас выбрать .между двумя разновидностями вопросительной интонации. Восклицательный говорит либо о специфической интонационной конструкции (типа Как я люблю море!), либо о наличии в предложении эмоционально выделенных элементов (типа Я ненавижу этого ябеду/). Многоточие указывает на интонацию незавершённости, даже если грамматически предложение является законченным. Пунктуация передаёт интонацию часто, но не всегда. Если не помнить об этом, трудно удержаться и не поставить запятую в таком, например, предложении: Ветер по морю гуляет и кораблик подгоняет (А. С. Пушкин). Интонация просто толкает под локоть: поставь запятую. А структура предложения — против: здесь гуляет и подгоняет — однородные сказуемые, соединённые союзом и. Важнейший принцип пунктуации связан со структурой предложения: знаки препинания отмечают начало и/или конец синтаксической единицы (предложения, словосочетания, слова), но не всякой подряд, а только той, которая чем-то выделяется среди своих соседей. Особенной может быть её функция, состав или позиция.
Почему в конце предложения ставится точка? Потому, что законченное предложение — это особая структура. Запятая между частями сложного предложения отделяет друг от друга специфические по структуре синтаксические единицы. Правило об обособлении определительного оборота учитывает функцию (выполняет роль определения), состав (наличие прилагательного или причастия, зависимых слов) и позицию соответствующей синтаксической единицы.
С этим основным принципом тесно связан другой: при выборе знака препинания следует учитывать не только его способность отмечать синтаксическую конструкцию, но и собственное значение знака.