Система форм времени зависит от вида глагола. У глаголов несовершенного вида три формы времени. Точкой отсчёта является момент речи. Прошедшее время обозначает действие, происходившее до момента речи (Отец работал на заводе), а будущее время — действие, которое будет происходить после момента речи (Скоро я буду работать инженером). Можно подумать, что настоящее время указывает на совпадение времени действия с моментом речи (Мамы здесь нет, она работает на огороде). Но это только одно из значений формы настоящего времени. Эта же форма употребляется и в тех случаях, когда время действия не связано с моментом речи (происходит постоянно или периодически повторяется).
Сравните два отрывка из стихотворений А. А. Фета и М. Ю. Лермонтова:
И вот в тиши ночной твой голос слышу вновь...
Слышу ли голос твой Звонкий и ласковый, Как птичка в клетке, Сердце запрыгает...
В первом случае говорится о действии, которое в момент речи и происходит. Во втором речь не идёт об определённом времени. Герой
говорит о том, как он волнуется всегда, когда слышит голос своей любимой. Эти значения формы настоящего времени мы распознаём по контексту.
Кроме того, форма настоящего времени может при определённых условиях заменять формы прошедшего (Вчера я вдруг слышу такой разговор) и будущего времени (Завтра я сдаю экзамен по математике).
Выходит, что у формы настоящего времени нет единого грамматического значения? Нет, такое значение имеется, но оно иного типа, чем у прошедшего и будущего времён. Они обозначают действия, протекающие до или после момента речи. Таким образом, каждая из этих форм указывает на несовпадение (разрыв) между временем действия и моментом речи. А форма настоящего времени на такой разрыв не указывает. Казалось бы, зачем языку форма, всё значение которой заключается в том, что она на что-то не указывает? А между тем такие формы (их называют немаркированными) могут выражать значения, для которых нет специальных (маркированных) форм. Так, форма настоящего времени благодаря тому, что она не указывает на разрыв между временем действия и моментом речи, может обозначать и действие одновременное с моментом речи, и постоянное или повторяющееся действие.
Использование настоящего времени вместо прошедшего или будущего позволяет затушевать реальный разрыв между прошлым (или будущим) действием и моментом речи. Это может использоваться, например, для оживления рассказа). В басне И. А. Крылова «Волк на псарне» находим, например: Волк ночью, думая залезть в овчарню, Попал на псарню.
Поднялся вдруг весь псарный двор — Почуя серого так близко забияку, Псы залились в хлевах и рвутся
вон на драк)>; Псари кричат: «Ахти, ребята, вор!».
У глаголов совершенного вида только две формы времени. Считается, что у них нег формы настоящего времени Однако это говорит только о том, что у них нет специальной формы, чтобы обозначать действия, которые произошли одновременно с моментом речи Эту работу выполняет форма будущего времени: Смотрите, что делает заяц: прыгнет — и приляжет, прыгнет — и приляжет Слова смотрите, что делает заяц показывают, что действия зайца происходят в момент речи, на глазах у собеседников. Такой пример привел известный языковед и общественный деятель Константин Сергеевич Аксаков (1817—1860), первым указавший, что так называемая форма простого будущего может обозначать также и настоящее
Эта же форма может обозначать постоянные или повторяющиеся действия, безотносительные к моменту речи, как, например, в стихотворении Ф. И Тютчева. Форма простого будущего времени у глаголов совершенного вида иногда употребляется и вместо формы прошедшего времени «Кругом не слышалось почти никакого шума. Лишь изредка в близкой реке с внезапной звучностью плеснёт рыба, и прибрежный тростник слабо зашумит...» (И С Тургенев).