Язык, как и все явления в природе и обществе, находится в постоянном развитии. Не остаются неизменными и «стройматериалы* слова — морфемы. Меняются их роли в составе слова, их звуковой облик. Одни суффиксы и приставки уходят из языка, другие в нём появляются.
Языковеды говорят: мёртвый суффикс, мёртвая приставка. Конечно, это образное выражение, метафора. Мёртвыми называют суффиксы и приставки, с помощью которых уже не образуются новые слова и которые мы не ощущаем как составные части слова. К мёртвым, например, относятся суффиксы -тух в слове петух ('тот, кто поёт', сравните: петь), -знь в слове жизнь (сравните: жить), -р в словах пир (сравните.-пить), дар- (сравните: дать).
Мёртвые суффиксы и приставки сохраняются обычно всего только в нескольких словах. Приставка па- встречается в словах пасынок и падчерица. Если у первого слова связь со словом сын в какой-то степени ещё осознаётся, то у второго слова связь со словом дочь ослаблена в результате звуковых изменений, происшедших в этом слове.
Почему умирают морфемы? Чаще всего это связано с изменением значения слова, которое обычно приводит к забвению его состава. Первоначальное значение слова как бы складывалось из значений его частей, а новое значение не связано со значением составляющих его частей, оно не вытекает из значения простого слова, от которого когда-то было образовано. Так, когда произносят слово петух, никто не думает о пении, не связывает название этой птицы с глаголом петь. Петух просто домашняя птица определённой породы, а не певчая птица, которая поёт. Ведь соловей или жаворонок поют гораздо лучше. В подобных словах сглаживаются, зарастают швы между морфемами. Утратив составное, мотивированное значение, слово утрачивает и составное строение и из производного делается простым. Этот процесс называется о пр ощени ем слова. Состав простых слов постоянно пополняется за счёт производных, утративших смысловую связь с простыми, от которых они были когда-то образованы. Вряд ли кто-нибудь из наших современников непосредственно, без специального анализа, осознаёт связь между словами стрелять и стрела. В XX в стреляют не стрелами, а из пушек, винтовок и другого сложного оружия. Глагол стрелять перестал осознаваться как слово, производное от существительного стрела.
Но не все суффиксы и приставки в опрощенных словах мертвы. Мёртвыми называются только те из них, которые нельзя выделить из состава ни одного слова и значение которых в языке неясно. Приставки на-, за- перестали осознаваться в глаголах находить, забыть, но живы в сотнях других глаголов (налететь, набежать, натолкнуть; запеть, закричать, зашуметь).
Как проверить, является ли какое-либо слово производным? Замечательный лингвист Григорий Осипович Винокур (1896—1947) установил, что слово является производным, если его значение может быть истолковано через значение однокоренного базового слова: писательница — 'женщина-писатель', баранина — 'мясо барана', сахарница — 'вместилище для сахара'. Если слово нельзя объяснить через значение более простого по составу однокоренного слова, значит, оно утратило свою про-изводность. Так порвалась связь между словами кружево и кружить, голубь и голубой, ходить и находить, быть и забыть, красивый, красота и красный (первоначальное значение слова красный 'хороший, красивый' сохранилось в выражениях красное солнышко, красная девица). Слова кружево, голубь, находить, забыть, красный утратили производность. Их
значение не мотивировано значением простых слов, не складывается из суммы значений составляющих их частей.
Слова дар, пир так же не воспринимаются теперь как отглагольные существительные, не связываются с глаголами дать, пить. В современном языке это простые слова, от которых образованы производные глаголы пировать, дарить.
Этот способ отличать производные с точки зрения современного языка слова от непроизводных так и назвали — критерий Винокура.