В русском языке 34 согласных звука — именно столько согласных различается в сильной позиции — перед гласными. А бутов для обозначения этих согласных только 21. Почему так мало? В русском письме нет особых букв для обозначения парных твёрдых и мягких согласных. Каждая из 12 пар согласных, различающихся лишь твёрдостью/мягкостью ([б—б', и—п', в—в', ф—ф', м—-м', д—д', т—т', з—з', с—с', л—л', р—р', н—н']), обозначается одной и той же буквой: [б] и [б'] — буквой б, [п] и [п'] — буквой и, [д] и [д'] — буквой д и т. д. У них одна буква на двоих, значит, эти буквы передают не весь согласный, а лишь согласный без признака твёрдости/мягкости.
Как же мы узнаём, когда букве соответствует твёрдый звук, а когда мягкий? Ключом к прочтению букв для согласных служит следующая буква (или её отсутствие). Если мягкий согласный находится в конце слова или перед другим согласным, его мягкость передаёт мягкий знак. Эта буква неслучайно называется знаком: сама по себе она не передаёт никакого звука, но сиг-нализируег о том, что перед ней стоит мягкий согласный: конь, коньки, брось, бросьте, мель, мельник.
Если за мягким согласным следует гласный, то мягкость обозначается буквами я, ю, ё, е, и. У этих букв (если они употребляются после согласных) сразу две обязанности: они передают гласные [а, у, о, э, и] и одновременно указываю'! на мягкость предшествующего согласного: ряд, люк, тёр, сел, пил. Твёрдость же парных согласных обозначают либо следующие за согласным буквы а, у, о, э, ы, либо отсутствие мягкого знака: рад, лук, сэр, пыл, волна.
Такой принцип обозначения парных по твёрдости/мягкости согласных звуков называется слоговым, так как мягкость согласных всегда передаётся сочетанием букв — графическим слогом (тя, тъ).