С помощью интонации мы можем передавать не только мысли, но и чувства, причём некоторые эмоции в разных языках выражаются сходными интонационными средствами. Чувства связаны с физиологическим состоянием человека, и поэтому некоторые типы интонации, выражающие эмоции, являются общечеловеческими, универсальными. Испытывая сильное чувство, например гнев, человек напрягает все мускулы, в том числес и голосовые связки — в результате повышается общий тон речи. «Интернациональный» характер интонационных средств, выражающих эмоции, помогает нам понимать без слов игру иностранного актёра, даже если он говорит на совершенно незнакомом нам языке. Недаром лингвисты отмечали, что интонация является «термометром чувств». Есть выражения нервный голос, обида в голосе, радостные нотки в голосе, скорбные интонации. Это своего рода «интонационные жесты», хорошо понятные всем людям независимо от их национальной принадлежности. В каждом языке имеются и свои языковые средства выражения эмоций. Именно поэтому возможны ошибки при восприятии интонации иностранного языка: чужую речь человек «просеивает через сито» интонационной системы родного языка. Так, например, в русских повествовательных высказываниях тон на конечных слогах обычно понижается, с выражением чувств эта интонация никак не связана. Американцы, слушая русскую речь, воспринимают её как «сердитую»: глубокое понижение тона в конце предложения в американском английском — сигнал отрицательной эмоции.
Сегодня в распоряжении учёных-интонологов современная акустическая аппаратура, с помощью которой они записывают и измеряют, как изменяются высота и окраска голоса. Однако самые важные компоненты интонации человек улавливает на слух. Ведь именно обогащение речи — основная задача интонации. Недаром в фантастических фильмах непременная черта роботов и автоматов — монотонная речь без яркой интонации. Передавать тончайшие оттенки смысла и выражать чувства — потребность чисто человеческая.